Markus Braun convirtió a Wirecard AG de una oscura empresa con sede en una pequeña ciudad a las afueras de Munich en un gigante global de pagos electrónicos.

Desde su posición privilegiada en la encrucijada del comercio en línea, Wirecard extrajo tarifas para procesar transacciones de tarjetas de crédito en nombre de las empresas. Se introdujo en los mercados emergentes, compró empresas más pequeñas y estableció alianzas para reclutar más clientes. En sus estados financieros, las ventas y las ganancias aumentaron constantemente.

Wirecard afirmó que procesaba $ 140 mil millones en transacciones al año en nombre de un cuarto de millón de negocios, lo que lo convierte en un rival de Square Inc. y PayPal Holdings. Fue valorado brevemente en más de cualquier banco alemán.

Luego se desmoronó a la velocidad de la luz, un desmoronamiento que recuerda el rápido colapso de la empresa energética Enron Corp. hace casi dos décadas. El 17 de junio, Wirecard fue valorado en más de $ 14 mil millones. Ocho días después, solicitó el equivalente alemán de bancarrota.

Wirecard reveló el 18 de junio que $ 2 mil millones que le había dicho a sus auditores que estaban en un par de bancos filipinos no estaba allí en absoluto. La suma es equivalente a la ganancia total de la compañía durante más de una década.

La compañía y sus auditores dicen que el dinero perdido probablemente nunca existió. Los reguladores y fiscales alemanes están investigando los libros de la compañía para desentrañar si una de las firmas de tecnología financiera más prometedoras de Europa utilizó ingresos ficticios para inflar sus ventas y engañar a los inversores sobre la salud de la compañía. El miércoles, los fiscales en Munich, donde se encuentra Wirecard, dijeron que un equipo de fiscales, policías y especialistas en tecnología de la información realizaron búsquedas en tres propiedades en Munich y dos en Viena.

Debido a que las cosas se desmoronaron tan rápido, los investigadores apenas comienzan a reconstruir lo que sucedió. Los fiscales, la compañía y su auditor están investigando una tesis central sobre si Wirecard usó socios externos supuestamente independientes, que estaban destinados a procesar su negocio en países donde no tenía licencias, para crear flujos de ingresos ficticios que llenaran el banco cuentas que no existían.

Ernst & Young GmbH, que auditó a la compañía durante años, dijo que el 25 de junio hay «claros indicios de que se trata de un fraude elaborado y sofisticado que involucra a múltiples partes del mundo en diferentes instituciones».

Los fiscales alemanes, así como las autoridades de Singapur y Filipinas, están investigando. Los fiscales y los reguladores están tratando de determinar si los $ 2 mil millones faltantes fueron una tapadera para ocultar el mal desempeño corporativo o parte de una artimaña para desviar dinero, o ambos.

Los fiscales arrestaron y acusaron a Braun de inflar el volumen de ventas de Wirecard con ingresos falsos, y está en libertad bajo fianza. Se busca a su mano derecha para ser interrogado en Alemania y Filipinas, donde los funcionarios dicen que pudo haber estado antes de posiblemente irse a otro país.

Un abogado de Braun, quien renunció, dijo que su cliente estaba cooperando plenamente con los fiscales y declinó hacer más comentarios. Wirecard dijo en una declaración escrita que continuará operando su negocio de pagos mientras se reestructura. La compañía ha dicho que cuestiona si el dinero en cuestión existió alguna vez, y si los terceros alguna vez hicieron negocios en su nombre. Declinó hacer más comentarios sobre los eventos.

Los pagos son un sector financiero de rápido crecimiento que se ha beneficiado del aumento de las compras en línea y la disminución de la popularidad del efectivo. Las compañías como Wirecard crean software y dispositivos que los comerciantes utilizan para procesar los pagos, y pueden ayudar a los comerciantes con su contabilidad y para protegerse contra el fraude.

El éxito de Square y PayPal dio inicio a una serie de acuerdos. El año pasado, Fidelity National Information Services pagó $ 35 mil millones por el rival de Wirecard Worldpay.

Donde Wirecard encaja en el espacio es algo desconocido. Wirecard afirmó ser una de las principales compañías de pagos de Europa. El Informe Nilson, una clasificación de la industria de jugadores de la industria de pagos ampliamente seguida, no incluyó a Wirecard en sus clasificaciones porque dice que la compañía, a diferencia de la mayoría de los rivales, no explicaría cómo su volumen de pagos reportados se desglosó por diferentes tipos de negocios.

Braun, quien se crió en Viena, se formó como informático y se unió a lo que ahora es Wirecard alrededor del año 2000, después de un período como consultor de gestión. Ayudó al propietario de la empresa, entonces conocido como Electronic Billing Systems AG, a realizar una serie de adquisiciones y fusiones en la industria naciente.

La compañía obtuvo una cotización en el mercado de valores en Alemania en 2002 al adquirir InfoGenie, una víctima de la burbuja de las puntocom que figuraba en el mercado del país para empresas jóvenes orientadas a Internet. Braun fue nombrado director ejecutivo.

Braun habló sobre las perspectivas de crecimiento de los pagos y centros de llamadas para negocios en línea como juegos, apuestas deportivas y música digital. La compañía, renombrada Wire Card, inicialmente dos palabras, no mencionó la pornografía en línea en el informe anual publicado a principios de 2005, pero eso también fue un foco, según las personas que trabajaron allí.

Alto y alto, Braun, de 50 años, pronunció discursos en conferencias de tecnología financiera llenas de pronósticos sobre el futuro. A menudo usaba cuellos de tortuga negros.

Dejó la mayor parte del funcionamiento del negocio a su director de operaciones, Jan Marsalek, según ex empleados. Marsalek, que había estado con Braun desde los primeros días de la compañía, luce una cabeza afeitada y trajes negros de Ermenegildo Zegna. Las personas que lo han conocido lo describen como encantador y agudo.

Un abogado de Marsalek declinó hacer comentarios.

La investigación de Alemania sobre los $ 2 mil millones que faltan se está centrando, en parte, en los socios externos de Wirecard, que incluyen Senjo Group, con sede en Singapur.

El negocio de pagos de Senjo se conoce como un tercero adquirente. Su objetivo era ayudar a Wirecard a expandir su alcance a nuevos mercados en partes de Asia donde Wirecard no tenía licencias. Wirecard ha dicho que obtuvo un recorte de las transacciones y que los ingresos terminarían en cuentas bancarias controladas por el administrador.

Senjo, junto con dos compañías similares en Dubai y Filipinas, contribuyó con más de la mitad de los ingresos de Wirecard y hasta con el 95% de sus ganancias en los últimos años, según las hojas de cálculo de la compañía revisadas por The Wall Street Journal.

Los registros corporativos en Singapur indican que el Grupo Senjo es propiedad en parte de Richard Willett, quien vive en un rancho en Montana. No pudo ser contactado para hacer comentarios. Una mujer que contestó el teléfono en su casa recientemente dijo que podría estar en el granero, y luego dijo sobre él: «Realmente no estás hablando con la persona adecuada».

A finales de 2015, Marsalek discutió con un ejecutivo de Wirecard en Singapur cómo cubrir un déficit en las ganancias operativas del próximo año financiero que cerrará. “Déjame preguntarte si nuestros amigos de Senjo aún pueden resolver esto antes de fin de año. Está un poco apretado ”, escribió Marsalek en un correo electrónico del 29 de diciembre revisado por el Journal.

Los empleados de Senjo y otras compañías de pagos organizaron una transacción de € 3,3 millones ($ 3,7 millones) que implica una licencia de software durante los primeros meses de 2016, con fechas anteriores de contratos y facturas para que parezca que sucedió el año anterior, según los correos electrónicos de la compañía revisados ​​por el Diario y una investigación de un bufete de abogados sobre las denuncias hechas por un denunciante. Las ganancias fueron reservadas por Wirecard en 2015, según los correos electrónicos.

Los investigadores en Alemania están investigando si los pagos procesados ​​por los socios externos de Wirecard, incluido Senjo, también ayudaron a crear el agujero en el balance de la compañía. El auditor especial externo de Wirecard, KPMG AG, dijo en abril que no podía probar que todos los ingresos por transacciones de tarjetas de crédito generados por terceros fueran reales.

Senjo no respondió a las solicitudes de comentarios.

Los negocios realizados con Senjo y otros socios externos ayudaron a Wirecard a aumentar sus ganancias regularmente. En 2018, con un valor de mercado de casi $ 30 mil millones, Wirecard reemplazó a Commerzbank AG, uno de los prestamistas más grandes de Alemania, en el prestigioso índice Dax 30. Fue una nueva tecnología que reemplazó a las viejas finanzas.

«En los próximos 10 años, nuestra dinámica de crecimiento pondrá el crecimiento de los últimos 10 años cómodamente a la sombra», dijo Braun a Reuters. Braun era el mayor accionista de la compañía, con más del 7% de la compañía. En el pico de la acción, valía más de $ 1 mil millones.

A principios de ese mismo año, el denunciante envió una queja a la compañía sobre presuntas transacciones atrasadas.

Wirecard contrató a un bufete de abogados de Singapur, Rajah & Tann, para realizar una investigación. El equipo de cumplimiento de Wirecard en Singapur estaba preocupado porque Marsalek y los empleados superiores en Singapur que organizaron las transacciones habían sido designados por la junta de Wirecard para supervisar la investigación, según un correo electrónico revisado por el Journal.

«Esto me parece una posición desacertada dados los documentos que tenemos en nuestra posesión», escribió el jefe de cumplimiento local al jefe legal global de Wirecard en mayo de 2018, dijo el correo electrónico.

Wirecard dijo el año pasado que la investigación de Rajah & Tann no encontró pruebas concluyentes de fraude o corrupción. La compañía nunca lanzó la versión completa del informe final. La compañía caracterizó la investigación como independiente.

El Financial Times informó por primera vez las reclamaciones de los denunciantes a principios de 2019, lo que provocó una fuerte caída en el precio de las acciones de la compañía. Unos meses después, una inversión de $ 1 mil millones organizada por ejecutivos del conglomerado tecnológico japonés SoftBank Group Corp. le dio un impulso a la compañía. Ese octubre, los artículos de Financial Times cuestionaron las relaciones de Wirecard con socios externos.

Braun insistió en que la compañía no tenía nada que ocultar. «Todas las relaciones son auténticas», dijo en una llamada a los inversores en noviembre.

A instancias de algunos inversores, incluido SoftBank, invitó a KPMG a realizar una auditoría externa.

Durante la investigación de KPMG, Braun, Marsalek y el resto del consejo de administración de Wirecard cambiaron el administrador de las cuentas bancarias que supuestamente tenían $ 2 mil millones de un administrador en Singapur a un pequeño bufete de abogados en Filipinas, según personas familiarizadas con el asunto.

KPMG dijo en un informe el 28 de abril que no podía probar que los ingresos o el efectivo fueran reales porque Senjo y otros terceros no cooperarían.

Braun dijo que no se encontraron pruebas incriminatorias en el informe de KPMG y no se confirmaron las acusaciones sobre la compañía y su contabilidad hechas por vendedores cortos y en informes de los medios.

Wirecard le dijo a su auditor regular, Ernst & Young, que los fondos habían sido transferidos a dos bancos filipinos, BDO Unibank Inc. y el Banco de las Islas Filipinas.

El 18 de junio, Ernst & Young dijo que intentó verificar las cuentas, pero no pudo. Los dos bancos filipinos dijeron al día siguiente que las cartas que Wirecard había presentado a los auditores eran falsas.

El valor de mercado de Wirecard se derrumbó. Braun se vio obligado a vender casi 150 millones de euros (169 millones de dólares) en acciones de la compañía a la que prometió un préstamo. El 22 de junio, abordó un avión desde Austria y voló a Munich, donde se convirtió en policía.

Marsalek fue despedido como director de operaciones. Se desconoce su paradero. Las autoridades filipinas dicen que fue el último en el país en mayo.

Bradley Hope contribuyó a este artículo.

Este artículo fue publicado por The Wall Street Journal